ANTÁRTIDA – DESHIELO: El sector occidental pierde 150.000 millones de toneladas de masa al año

La Antártida Occidental comprende 4 millones de kilómetros cuadrados, situados entre el Polo Sur y el extremo meridional de Latinoamérica, y es el sector más castigado por el calentamiento global. El deshielo de la Antártida Occidental podría hacer subir más de 3 metros el nivel del mar. Los científicos debaten si el colapso ha llegado ya a un punto de no retorno.

¿Se puede detener el colapso de la Antártida?

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La Antártida Occidental es la más cercana a América del Sur

Una gran capa de hielo antártico podría colapsar y elevar los océanos por metros, si no pudiéramos evitarlo. El periodista científico neozelandés Jamie Morton habla con la prestigiosa climatóloga Nancy Bertler, sobre el destino de la Antártida Occidental.

JAMIE MORTON / SCIENCE REPORTER NZ HERALD

El colapso irreversible de las capas de hielo de la Antártida sigue siendo la mayor incertidumbre en las proyecciones del futuro aumento del nivel del mar, con el potencial efecto de desplazar a cientos de millones de personas.

La Antártida occidental es especialmente vulnerable, ya que gran parte de su capa de hielo – equivalente a un aumento de cinco metros del nivel del mar- se superpone a un océano en calentamiento. Los científicos estiman que desde 2005 ha estado perdiendo casi 150 mil millones de toneladas de masa por año.

A medida que las naciones trabajan para alcanzar el objetivo del Acuerdo de París de detener el cambio climático en 2° C , los científicos se apresuran a comprender qué está sucediendo en el continente helado y, lo que es más importante, cuál es el punto de inflexión.

Las respuestas a esas preguntas críticas sobre nuestro futuro se pueden encontrar en un período de entre 115.000 y 130.000 años en el pasado, cuando las temperaturas globales eran más de 1° C más cálidas que hoy. El primer registro recuperado de este período, llamado el último interglacial, se analizará ahora como parte de un estudio internacional dirigido por Nueva Zelanda.

En este punto de la historia de la Tierra, la temperatura en la Antártida podría haber sido hasta 6 ° C más cálida que ahora, mientras que los océanos del mundo estaban entre 6 y 9 metros más altos. Los estudios han sugerido que hasta 2 metros provenían de una Groenlandia derretida, y otro metro llegó a través de la expansión de un océano en calentamiento. Esto significa que la Antártida proporcionó el resto. Hasta 3,3 metros de altura en el nivel del mar podrían haber sido proporcionados sólo por la parte occidental del continente.

Cómo pierde hielo la Antártida Occidental

Scientists estimate West Antarctica is losing 150 billion tonnes of mass each year. Photo / Nasa
Foto NASA: La Antártida Occidental pierde cada año 150.000 millones de toneladas de su masa

La profesora Nancy Bertler, investigadora del GNS Science y del Antarctic Research Centre de la Universidad Victoria, de Welllington (Nueva Zelanda), dijo que la parte inferior de la capa de hielo de la Antártida Occidental tenía algunas características que la hacían vulnerable.

«Si mira el lecho de roca debajo de la capa de hielo, dos cosas son sorprendentes: en primer lugar, una gran parte de la capa de hielo se asienta sobre el lecho de roca que se encuentra a 2000 metros bajo el nivel del mar. En segundo lugar, la cuenca es más profunda en el medio que en sus bordes. Esta configuración crea un efecto desbocado de una retirada de la capa de hielo cada vez más rápida una vez iniciada», explicó la profesora Bertler.

No sólo se ha apretado el gatillo para disparar el deshielo, sino que el proceso se está complicando por otros efectos. Uno de los más importante fueron las corrientes más cálidas impulsadas por el viento, llamadas Aguas Profundas Circumpolares, que llegaron hasta debajo de las plataformas de hielo y las diluyeron.

Bertler explica que estas plataformas de hielo son cruciales para retener el hielo sobre la roca madre, pero en sólo dos décadas se han adelgazado en casi un 20 por ciento.

«En los últimos años, observamos un aumento de 10 veces en la contribución antártica al aumento del nivel del mar. Además, ahora se ha hecho evidente que la temperatura superficial más cálida, los cambios en el hielo marino y el ajuste gravitacional de la roca madre a medida que se pierde la masa de hielo, también influyen significativamente en la dinámica del hielo y en las tasas de aumento del nivel del mar», agregó.

En la isla Roosevelt, en el extremo norte de la extensa plataforma de hielo Ross, una expedición previa dirigida por Kiwi Research Projects, recuperó un núcleo de hielo desde 764 metros debajo de la superficie. A partir de ese registro, los científicos analizaron decenas de miles de muestras, suficientes como para llenar gigabytes de datos y obtener una comprensión exhaustiva de la historia climática que contienen esas muestras de hielo.

El nuevo estudio, recién financiado con una subvención de 960.000 dólares del Fondo Marsden, se centró en capturar una muestra del último período interglacial, con información valiosa sobre los cambios en las temperaturas locales del océano.

Esta sección de 10 metros de largo permitirá a los científicos comparar los cambios en la masa de hielo con lo que podría esperarse si el Acuerdo de París lograra mantener que el aumento de la temperatura no pase los 2° C.
Pero primero, el equipo necesita desarrollar una tecnología completamente nueva para hacer su trabajo de análisis, y usar una nueva generación de modelos para aplicar los datos que encontraron a las proyecciones futuras.

Si el calentamiento global supera los 2°C

Tal como estamos ahora, las promesas hechas en virtud del Acuerdo de París no limitarían el calentamiento a 2° C, sino que se alcanzarían más de 3.2 ° C.

La ONU advirtió que las naciones necesitarían triplicar sus esfuerzos climáticos.

Aun así, Bertler todavía ve una oportunidad de enfrentar el desafío, si para fines de este siglo, el aumento del nivel del mar es de sólo 43 cm más.

Pero si el mundo sigue enviando tanto dióxido de carbono a la atmósfera como lo hace ahora, los océanos podrían haber aumentado hasta 2 metros a final del siglo.
Eso importa mucho a los 680 millones de personas, una décima parte de la población mundial, que actualmente viven dentro del rango del aumento previsto del nivel del mar. Para 2050, la población afectada podría ser de más de 1.000 millones.

Pero incluso suponiendo que no haya emisiones después de 2100, las proyecciones indicaron que, en los próximos cientos de años, los mares podrían subir metros y metros, como resultado de que las capas de hielo habrán cruzado el punto de no retorno.

¿Se ha alcanzado el punto de no retorno?

Some of West Antarctica's most dramatic change has been seen at Pine Island Bay - where a Singapore-sized iceberg (marked B31) was observed in 2016. Photo / Nasa
Deshielo en Pine Island Bay, observado en 2016. FOTO NASA

¿Ya se ha alcanzado el punto de no retorno?, le preguntaron a la profesora Bertler, que respondió que es un tema en pleno debate en la comunidad científica.

La investigación realizada por algunos científicos respetados, dice que el punto de inflexión se ha alcanzado en los importantes glaciares Thwaites y Pine Island, precipitando el colapso de la capa de hielo de la Antártida Occidental.

Sin embargo, también hay un grupo de investigadores igualmente respetados cuyos modelos sugieren que el Acuerdo de París aún podría evitar la llegada al punto de no retorno.

«De cualquier manera, hay un fuerte acuerdo de que no tenemos tiempo que perder. Se necesita actuar ahora», señaló la científica.